Старинная русская забава — гусиные бои — возродилась во Владимирской области. Селекционеры и гусеводы сумели восстановить особую породу бойцовых птиц, выведенную некогда на Руси. Теперь в Суздальском музее-заповеднике устраивают схватки пернатых самцов. Сотни людей съезжаются в этот день в старинный русский город, чтобы получить острые ощущения и окунуться в атмосферу зимнего праздника.

На исходе зимы, когда все чаще проглядывает солнце и начинает пробуждаться природа, владельцы гусей готовят своих питомцев к решающим схваткам. Как и все живые существа, подбирающие пару для продолжения рода, ухари-гусаки подбирают себе симпатичных гусынь. Но внимание самочки надо еще заслужить, ведь на одну лапчатую красавицу часто приходится несколько претендентов. Потому и должны гусаки драться друг с другом за право обладания гусынями.

В былые времена гусиные бои устраивались на Руси в период веселых Святок и разгульных масленичных гуляний. Была выведена даже особая порода боевых гусей, представители которой имели перья одного из трех цветов: глинистого, желтоватого или темно-серого. В отличие от обычной, субтильной домашней птицы боевой гусь обладает плотным, накачанным телом, мощными крыльями и сравнительно коротким клювом. Для тренировки бойцовских качеств гусей учат бегать по снегу, питаться сырой печенью и грызть твердое зерно, чтобы клюв крепче был. На бой чаще всего выпускали трехлеток, способных сбить с ног соперника ударом мускулистого крыла.

В советское время о русской гусиной забаве напрочь позабыли, а боевая порода была почти полностью истреблена. Но в наши дни энтузиасты возродили породу бойцовских гусей. Несколько лет назад в Суздале восстановили и традицию проведения боев. При поддержке Ассоциации гусеводов России ежегодно на территории Суздальского музея-заповедника, среди крестьянских рубленных изб и старинных мельниц, стали проводиться азартные гусиные бои. Гости съезжаются в Суздаль и занимают места вокруг огороженного манежа, стремясь увидеть необычное зрелище.

В полдень на площадке появляются плетеные корзины, внутри которых сидят участники поединков. Хозяева вытаскивают бойцов за шеи и подталкивают навстречу друг другу. Разозленные и истомленные голодом (перед боями их не кормят) гуси ходят по кругу словно боксеры, нащупывающие у соперника слабое место. И вдруг, в одну секунду, пернатые гладиаторы сцепляются длинными шеями и начинают борьбу. Один из гусей кусает врага за крыло, а тот отвечает ударом когтистой лапы в живот. Вокруг поля боя ходит упитанная самочка, еще более распаляя дерущихся «петухов».

Не надо думать, будто гусиные бои проводятся без каких-либо правил. Опытным гусеводам известны все тонкости проведения птичьих поединков, установленные некогда на Руси. Боевых гусей делят на весовые категории. Во время боев пресекаются попытки щипать противника в голову, причем за трехкратное нарушение этого условия нерадивый драчун отстраняется от соревнований. Победителем считается тот гусь, которому удается положить соперника на землю или обратить его в бегство. Надо сказать, что гусиные бои менее жестоки, чем испанская коррида или бои петухов в Азии. Почуяв свой проигрыш, более слабая птица никогда не продолжает драку, предпочитая убежать от сильного соперника. Однако перьев за время схватки вырывается порядочно, обычно к концу соревнований весь манеж усыпан толстым пушистым слоем.

Гусиные бои в Суздале — это и демонстрация приемов русского кулачного боя, и веселое катание с гор, и старинные игры. Сотрудники музея-заповедника надевают одежду наших прадедов — салопы, кацавейки и шубы, яркие платки с цветами и толстые валенки. Участники фольклорного ансамбля водят с гостями хоровод, а вокруг звучат балалайки и русские частушки. Согреться в морозный день помогают горячий сбитень с пирогом и хмельная медовуха с блинами. Все желающие могут сфотографироваться на память, просунув голову в дырку на щите с изображением гусей, деревянных храмов и надписью «Суздаль».