Долгое время существовал советский миф о том, что хотя при большевиках сперва имели место материальные трудности — назло Ленину буржуи и контрреволюционеры учинили в стране голод и разруху, — но зато с образованием все сразу стало просто замечательно. Приняли коммунисты страну дикую, обреченную на отсталость, а уже через десяток лет стала она поголовно грамотной. Даже цифры убойные приводились: в 1913 году — лишь 10–15% грамотных по всей державе, а к концу 1930-х читающих и пишущих без ошибок — больше 80%.

Между тем даже простые цифры, скажем, призванных на военную службу рекрутов образца 1913–1914 годов. Среди них грамотных было почти 3/4. Потом, конечно, нужно иметь в виду, как по-разному виделась «планка образованности» в разные десятилетия. Не стоит напоминать об изучении древних и иностранных языков в дореволюционных гимназиях. Или о том, что советская система профтехобразования в точности использовала принцип реальных училищ. Но вот чего действительно не существовало — закона о всеобщем обязательном обучении. Несмотря на это, с конца XIX века образование в России совершило мощный рывок. С 1906 года появился закон о бесплатном начальном образовании. Единоначалия не было — часть школ находилась в ведении Министерства народного просвещения, часть — Духовного ведомства. Но страна училась. И тратила на образование средства никак не меньшие, чем ведущие державы мира. В пересчете на одну ученическую душу.